Un año después de aterrizar en Marte, el persistente rover tiene en mente un nuevo e intrigante objetivo.

La alegría y la emoción del aterrizaje exitoso del helicóptero Perseverance y el avión Ingenuity, que ocurrió durante un momento difícil para muchos, reverberó en todo el mundo.

Para Vandy Verma, ingeniero jefe de operaciones robóticas de perseverancia en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, el día del aterrizaje fue solo el comienzo.

Verma se especializa en la conducción remota de rovers de Marte desde aquí en la Tierra y ha maniobrado de manera experta los rovers Spirit, Opportunity y Curiosity en el pasado, además de escribir programas de vuelo para ellos. Una vez que las ruedas de Perseverance aterrizaron, Verma estuvo lista para preparar el rover para su nuevo hogar en otro planeta y ayudar al helicóptero a comenzar su viaje autónomo.

«Se siente como si tuvieras esa mejora masiva, es como si estuvieras conduciendo un auto nuevo y se siente tan suave», dijo Verma sobre conducir el rover. «Todos los días en Marte, hay algo inusual o inesperado. Sin embargo, las cosas salieron sorprendentemente bien, mucho más allá de nuestras expectativas».

La selfie más dura de la historia

Perseverance Journey comenzó compartiendo el primer video de una misión de aterrizaje en Marte y algunos de los primeros sonidos que los humanos escucharon sobre el planeta rojo, así como hermosas imágenes del conjunto de cámaras de Perseverance. Esas mismas cámaras ayudaron a capturar el vuelo inaugural de Ingenuity mientras se elevaba a través de la atmósfera marciana.

Antes de que se desatara la creatividad, el equipo de JPL sabía que querían tomar una selfie de los dos robots. Era su mejor oportunidad antes de que la perseverancia despegara como un padre orgulloso, listo para dejar que la cámara de video filmara el «primer momento» de los hermanos Wright en otro planeta.

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Pero Verma dijo que tomarse una selfie era una tarea tan compleja que casi nunca sucedía. Aunque Tenacity tiene un brazo robótico de 2,1 m (7 pies) de largo, el carrusel de bits del rover, que almacena los especímenes históricos que recolecta, sobresale del frente del rover, lo que dificulta obtener el ángulo correcto. El equipo del rover tuvo que resolver varios problemas para descubrir cómo la perseverancia acomodaría su enorme brazo sin chocar contra su cuerpo.

El rover Mars Perseverance se toma una selfie con un helicóptero Ingenuity

Al final, el equipo unió varias fotos para capturar a los exploradores favoritos de todos en una selfie distintiva.

Desde que aterrizó, Perseverance registró 2,45 millas (3944 metros) y recolectó seis muestras de rocas de las intrigantes rocas marcianas. El rover ha establecido y batido récords de distancia de conducción de un día varias veces, viajando 1.050 pies (320 metros) el lunes, y se espera que lleguen más.

El Creativity Helicopter, diseñado como una experiencia a medida para solo cinco vuelos, ha realizado 19 vuelos al Planeta Rojo desde abril. Durante el verano, la creación tuvo tanto éxito que se graduó de una experiencia para convertirse en un explorador tenaz, volando sobre diversos terrenos y descubriendo PDI de vehículos para investigar.

La histórica misión del helicóptero voló 2,4 millas (3.885 metros) con una duración total de 34 minutos.

Estos logros no estuvieron exentos de desafíos, incluida la perseverancia a la que se enfrentaron algunos Las rocas que no quieres regalar muestras Y el Errores en el ingenio. Verma dijo que cualquier problema ayudó a consolidar los lazos entre el equipo de la misión mientras trabajaban en soluciones para mantener a los robots saludables.

Salida al delta

La perseverancia y el ingenio han pasado la mayor parte del año pasado explorando el suelo del cráter Jezero, que una vez fue el hogar de un lago marciano hace más de 3 mil millones de años. Ahora es el momento de que los exploradores robóticos se centren en su principal razón para estar en Marte: estudiar los restos de un antiguo delta del río que una vez alimentó el lago.

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«Cuando elegimos el lugar de aterrizaje, fue por el delta; por eso estamos aquí», dijo Briony Horgan, profesora asociada de ciencias planetarias en la Universidad de Purdue y científica de la misión Perseverance. «Pasaremos la mayor parte del próximo año en el delta, explorando este antiguo entorno de lago y río y buscando signos de vida antigua, como materia orgánica y signos de microbios».

El largo camino para devolver muestras de Marte por primera vez

Atrapados entre capas de sedimentos conservados en las rocas del delta puede haber evidencia de microfósiles u otros signos de vida, si es que existen en el Planeta Rojo.

La ambiciosa misión Mars Sample Return, una colaboración de varios pasos entre la NASA y la Agencia Espacial Europea, se basará en innovaciones, como el lanzamiento desde la superficie de Marte por primera vez, para recuperar muestras de rocas recolectadas y almacenadas por Perseverance y devolverlas. a la tierra. en los años treinta.

Los científicos que estudian estas muestras pueden responder la gran pregunta: ¿Hubo vida en Marte antes?

“Los niños generalmente quieren aprender algo porque tendrá un impacto en el mundo”, dijo Verma. «Cuando las muestras de Marte se remontan a la década de 1930, es muy probable que los científicos que estudien estas muestras sean los estudiantes de la escuela ahora».

La perseverancia y la creatividad son solo el primer paso para explorar Marte de nuevas formas, al mismo tiempo que allanan el camino para futuras misiones que podrían explorar la posibilidad de vida en otros planetas de nuestro sistema solar.

«Es una misión increíblemente ambiciosa, con objetivos que van más allá de cualquier nave espacial anterior a Marte y cualquier misión espacial anterior que se suponía que debía hacer: qué tan lejos se supone que debemos ir, cuántas muestras se supone que debemos hacer», dijo Horgan.

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